LearnGermanwith Us!

Start Learning!

German Language Blog

The Reinheitsgebot – what’s the story? Posted by on May 28, 2014 in Culture, Food, History, Traditions

The German Reinheitsgebot (Beer Purity Law) is not the oldest food law in the world. There are laws going back more than 3000 years before the Reinheitsgebot that concern food. The Law was introduced as a Landesverordnung (State Act) in Bavaria, and only in 1918 it was called Reinheitsgebot for the first time.

Mostly, this law in Bavaria is used to refer to the Reinheitsgebot, and so will I hereinafter. The Law prescribes that the only ingredients allowed in beer are water, malted barley, and hops. Yeast only became known as an ingredient in the 19th century, as its role in fermentation only became known then. The Reinheitsgebot was introduced for the first time in 1487. In 1516 it was adopted in other parts of Bavaria.

Why are such laws needed? There are several reasons to introduce such laws, and one of the reasons of a law that preceded the Reinheitsgebot was a famine. Other grains were needed for other foods, and thus that law only prescribed barley as the allowed ingredient. For the Reinheitsgebot, one of the reasons lies in the preservation of the drink. At the time, brewers used all kinds of ingredients to preserve the beer, many of which were not all that healthy. Hops was the way to go, and thus it was introduced as the only allowed ingredient for preserving beer. Another reason was to prevent shortages of wheat and rye, which were reserved only for bakers. This way, bread could stay affordable.

It expanded to other parts of Germany in 1906 after the German unification in 1871, when Bavaria insisted on introduction of the Law all over the country. This could prevent competition from other kinds of beers, for example popular northern German cherry beer and other special beers. The Reinheitsgebot was later included in the Biersteuergesetz (Beer Taxation Law). A dispute arose in the 1950s, when the so-called Süßbier (sweet bier) was allowed in Germany, but in Bavaria. This contained a certain amount of sugar too. That was not allowed in Bavaria, and this ultimately caused upheaval in the State. The brewers negotiated with the Bavarian government that there should be a ban on imports of Süßbier. They got what they wanted. In the rest of Germany, it was legal to add sugars. However, in the 1960s, Germany as a whole fought to prevent imports from other Member States of the European Economic Community (EEC). The EEC wanted to harmonize the production Laws for beer. The European Court of Justice ruled in 1987 that beers imported into Germany could not be subjected to the Reinheitsgebot, because it was seen as a hindrance of the free internal market. However, the laws were still applicable for German beers.

Today, there are still strict laws for the production of bottom-fermented beers, which are regulated in the 2005 Bierverordnung (Beer Act). Many brewers still claim to follow the Reinheitsgebot. Some because they have to, others because it makes great marketing. Some even claim to follow it, but use wheat instead of barley.

 

The full text of the Reinheitsgebot of 1516:

“Wir verordnen, setzen und wollen mit dem Rat unserer Landschaft, dass forthin überall im Fürstentum Bayern sowohl auf dem Lande wie auch in unseren Städten und Märkten, die keine besondere Ordnung dafür haben, von Michaeli (29. September) bis Georgi (23. April) eine Maß oder ein Kopf Bier für nicht mehr als einen Pfennig Münchener Währung und von Georgi bis Michaeli die Maß für nicht mehr als zwei Pfennig derselben Währung, der Kopf für nicht mehr als drei Heller (gewöhnlich ein halber Pfennig) bei Androhung unten angeführter Strafe gegeben und ausgeschenkt werden soll.

Wo aber einer nicht Märzen sondern anderes Bier brauen oder sonstwie haben würde, soll er es keineswegs höher als um einen Pfennig die Maß ausschenken und verkaufen. Ganz besonders wollen wir, dass forthin allenthalben in unseren Städten, Märkten und auf demLande zu keinem Bier mehr Stücke als allein Gersten, Hopfen und Wasser verwendet und gebraucht werden sollen.

Wer diese unsere Androhung wissentlich übertritt und nicht einhält, dem soll von seiner Gerichtsobrigkeit zur Strafe dieses Fass Bier, so oft es vorkommt, unnachsichtig weggenommen werden.

Wo jedoch ein Gastwirt von einem Bierbräu in unseren Städten, Märkten oder auf demLande einen, zwei oder drei Eimer (enthält etwa 60 Liter) Bier kauft und wieder ausschenkt an das gemeine Bauernvolk, soll ihm allein und sonst niemand erlaubt und unverboten sein, die Maß oder den Kopf Bier um einen Heller teurer als oben vorgeschrieben ist, zu geben und auszuschenken.

Auch soll uns als Landesfürsten vorbehalten sein, für den Fall, dass aus Mangel und Verteuerung des Getreides starke Beschwernis entstünde, nachdem die Jahrgänge auch die Gegend und die Reifezeiten in unserem Land verschieden sind, zum allgemeinen Nutzen Einschränkungen zu verordnen, wie solches am Schluss über den Verkauf ausführlich ausgedrückt und gesetzt ist.”

Tags: , , , , , , , , , , , , , , , ,
Share this:
Pin it

About the Author:Sten

Hi! I am Sten, and I am half Dutch and half German. I was on exchange in the United States, and I really enjoyed that year! So in that sense, I kind of have three nationalities... I love all of them!


Comments:

  1. Ashley leonard:

    Very interesting post – as a home brewer and as a German enthusiast, I found this a very good read 🙂